111 | Palantir:神秘的大数据独角兽

111 | Palantir:神秘的大数据独角兽

朗读人:秭明    07′42′′ | 4.22M

在大数据领域,Palantir 无疑是知名度非常高,却又带着强烈神秘色彩的公司。因为大家虽然都知道它是做大数据的,其产品在很长一段时间里却几乎没有办法从市面上看到。

为什么?因为它最初的服务对象都是美国国防部(DOD)、中央情报局(CIA)、联邦调查局(FBI)等非常敏感的政府机构。庆幸的是,自从它开始把业务拓展到金融领域之后,终于向世人揭开了一部分神秘面纱。

Palantir 的创始人彼得·蒂尔(Peter Thiel)是硅谷著名的企业家和投资人。他于 1998 年创建了 PayPal,该公司在上市后不久的 2002 年被 eBay 收购,他也因此获得了人生第一桶金。

PayPal,从很大程度上来说,是彼得·蒂尔为理想而创建的公司,并非为了金钱。彼得·蒂尔在斯坦福读书时,就表达了自己保守主义的政治理念,在 9·11 事件以后更是觉得国家通过监控个人行为来阻止可能存在的破坏和犯罪活动是应该的,而之后成立 Palantir 就是为自己的这种理念提供技术支撑。

Palantir 注册于 2003 年,正式成立于 2004 年,那个时候彼得·蒂尔与几位工程师开发出了第一版的系统。同一年,他邀请了亚历克斯·卡普(Alex Karp)任公司 CEO。说起亚历克斯,他和彼得·蒂尔曾经是斯坦福法学院的同学,毕业后去了德国读哲学博士,研究西方马克思主义哲学。总之,最后的结果就是:一个投资人为了理想成立了 Palantir,一个哲学博士则成了这个大数据公司的 CEO。

Palantir 成立之初,资金主要来自两部分:一部分是美国中央情报局下属的投资机构 In-Q-Tel 投资的 200 万美元,也正是 In-Q-Tel 这种资金来源渠道让 Palantir 一开始就和政府有着千丝万缕的联系;另一部分资金是彼得·蒂尔自己投入的 3000 万美元,这主要来自于他卖掉 PayPal 的所得。

虽说 In-Q-Tel 投资的科技公司不少,比如我们耳熟能详的大数据公司 Cloudera 和数据库公司 MongoDB 都接受过 In-Q-Tel 的投资,但是相对来说,Palantir 是比较早期就拿了 In-Q-Tel 投资的公司,并且 In-Q-Tel 对 Palantir 的期望也颇高。

Palantir 早年最重要的产品是 Palantir Gotham,简单来说这是一款给政府部门用的大数据分析软件,这里的“政府部门”当然是指国防部、中央情报局、联邦调查局等机构。也因此,这款软件非常神秘,见过的人很少。网上虽偶尔有截图流传出来,但是没有人能够肯定说这就真的是 Palantir Gotham 软件的截图。

所以我们并不知道 Palantir 到底使用了什么样的技术,做了什么样的产品。但是有关 Palantir 的产品帮助美国政府发现攻击之类的故事却非常多,这些故事也在很大程度上增加了这个公司的神秘性。

外界关于 Palantir 的小道消息很多,包括其软件如何被美国军方应用到多兵种联席作战指挥中,美国政府是如何在 Palantir 软件的帮助下抓获本·拉登的,等等。事出有因,查无实据,倒似乎可以作为我们对 Palantir Gotham 的一个总结。

时至今日,关于这款产品我能够知道的唯一信息就是:它确实存在。

有传言称:Palantir 公司内有一个办公室,所有玻璃都是防弹玻璃;这个办公室就是给 CEO 亚历克斯用的;亚历克斯日常就有政府高官才会配备的联邦保卫人员,出行必须穿防弹衣、配备一定级别的安保等等。这所有的传闻,都让公司显得异常神秘,也让它在外界眼中显得更有势力,和整个美国的权力部门有很深、很密切的联系。

Palantir 在给政府部门提供大数据分析支持的一段时间以后,又开始进军金融行业。正是这样,Palantir Metropolis 应运而生,它主要面向金融公司,比如高盛、摩根大通之类的投行。

据说这款软件给予金融行业各种各样的能力,帮助金融企业发现了很多的欺诈问题,挽回了不少的损失。但是相较于 Palantir Gotham,因为这款新软件服务的对象是金融机构,所以神秘性也就降低了不少。

参与 Palantir Gotham 软件工作的人员是需要通过美国政府背景调查的,而 Palantir Metropolis 因为主要面向商业软件,所以工作人员不需要走背景调查程序。

我在 2014 年的时候参加过 Palantir 的面试,个人感觉其整个面试过程非常地压抑。进门之前要先过一道类似机场的安检门,然后拍照;进入公司以后,我还被要求只能在特定区域内待着,不能随便走动。当然,事先面试官就告诉我这个面试是面向 Palantir Metropolis 的,而不是 Palantir Gotham。

作为面试环节的一部分,Palantir 的员工给我们演示了这个软件,当然拍照和摄像都是不被允许的。Palantir Metropolis 当时给我的感觉就是:见面不如闻名。

我来面试之前,对这款为金融行业服务的软件期望特别高,但是在演示中我并没有看到任何一点值得惊艳的地方,我个人感觉这个软件展示的功能非常对不起 Palantir 公司那种神秘的味道。

大约是我“乘兴而来、败兴而归”的缘故吧,公司对我也不满意,所以双方等于是“互拒”了。

Palantir 这家公司除了神秘,还存在很多非议,比如:公司到底要不要上市?

CEO 亚历克斯曾经在某次接受采访时表示了公司不打算上市的观点。初创公司不上市,对员工来说或许不是什么好事儿,因为员工手里的股票就没有渠道轻松变现了。不过,对于 Palantir 这样的公司来说,不上市或许是好事儿,因为上市就需要披露很多信息,这对其和美国政府之间的合作并不友好。

Palantir 还有一点备受非议,就是招聘时对亚裔面试者的歧视。2016 年,美国劳工部对 Palantir 提起诉讼,原因是 Palantir 公司在招聘过程中,长期一贯地终止亚裔面试者的录用资格,哪怕他是合格的。

2017 年 4 月,这场官司以 Palantir 赔偿 170 万美元的方式庭外和解。但是 Palantir 依然公开宣称,公司并无对亚裔的歧视。至于这话是否可信,我想大家心里都有公论吧。

此外,2016 年有文章说 Palantir 公司有大量员工离职,公司临近破产边缘。不过,这个事情随着彼得·蒂尔给特朗普(Trump)大量捐款,此后特朗普又顺利成为美国总统而慢慢销声匿迹,随后 Palantir 还获得了政府的大量订单。我想彼得·蒂尔对特朗普的政治献金对于缓解公司窘境应该是起到了很大的作用。

从 Palantir 这个公司我们可以看到,创业的时候我们需要考虑公司怎么做生意。和政府关系密切本身是做生意的一种办法,Palantir 显然在互联网行业里把这种办法拔高到了一个一般公司无可企及的高度,这给 Palantir 的发展带来了大量便利。但是凡事有利有弊,和政府的紧密结合也为 Palantir 的公司发展带来了障碍,比如企业上市的问题。

彼得·蒂尔是一个个性鲜明的人,Palantir 这家企业的争议性也非常得大。个性鲜明和争议性本身并无对错,但是对于创业者和创立的企业来说,是不是每个都能在大的争议性中不倒并且还能发展,就不一定了。大部分创业者和企业,争议性小一点,也许更好。

版权归极客邦科技所有,未经许可不得转载

通过留言可与作者互动