082 | Lotus 1-2-3:莲花公司的电子表格帝国

082 | Lotus 1-2-3:莲花公司的电子表格帝国

朗读人:秭明    07′58′′ | 3.65M

莲花公司曾经是 20 世纪 80 年代到 90 年代最大的软件公司,在美国软件发展史上具有非常重要的地位。它起源于一款电子表格软件,这款软件曾经占领整个电子表格市场超过 80% 的份额,并让电子表格软件的鼻祖 VisiCalc 两年内关门大吉,也让微软雄心勃勃推出的 Multiplan 搁浅。

提到莲花公司,我们不得不说下它的创始人米切尔 · 卡普尔(Mitch Kapor)。这位创始人就像一位特立独行的“叛逆者”,一向游走在主流文化之外,他早年特别喜欢摇滚乐,爱好吸毒,曾经进入耶鲁大学攻读心理学、语言学、计算机学,尤其是控制论,并开始对计算机产生兴趣。

毕业以后他的工作一度飘泊不定,做过电台主持人,当过滑稽戏演员,之后还远赴瑞士参加冥想学习,希望可以练出特异功能。再后来,他还曾在精神病院打杂。谁能想到,他在日后会成为与盖茨并称“美国软件业双子星”的变革者呢?

1978 年,苹果二降到 1500 美元左右,他抵押自己的立体声音响设备,掏空腰包买了一台苹果电脑,之后一边自学,一边给人提供计算机技能咨询。再后来,他还跑到 MIT 读 MBA,终究因为兴趣不在此处,很快跑去一家计算机公司上班。

上班期间他仍在寻求下一个机会,而恰巧 VisiCorp 的老板丹 · 费尔斯塔拉(Dan Fylstra)正有新的打算。VisiCorp 就是被授权独家代理销售电子表格软件 VisiCalc 的公司,为了让 VisiCalc 更好用,VisiCorp 的老板找到米切尔,让后者帮忙开发 VisiCalc 的画图插件。按照协议,插件的所有权双方各占一半。米切尔开发了两个插件,后来被以 VisiPlot 和 VisiTrend 的名义和 VisiCalc 一起出售给用户。

到 1982 年的时候,VisiCorp 的老板想买断这两个插件的所有权,双方认为这两个插件总价值为 120 万美元,米切尔因此分到 60 万美元。这第一桶金让米切尔认识到,自己做老板,才是赚钱最快的途径。

1982 年,米切尔决定自己开公司。大概是始终难忘当年冥想训练的那段经历,他把公司命名为“莲花”(Lotus),这个在佛教里面预示着“神秘而纯洁”的东西。

他想做的产品非常简单,因为自己前面做了两个画图插件,又接触了电子表格,后来不知又从哪里听说了数据存储和管理的重要性,于是决定将这些功能集中打包成一个产品,于是著名的 Lotus 1-2-3 诞生了。在这个软件名中,1 代表 VisiCalc 的功能电子表格,2 代表数据的存储和管理,3 代表画图。

米切尔决定玩票大的,他花巨资请来了知名咨询公司麦肯锡做软件的推广宣传,这一软件推广方式是历史上非常著名的一次豪赌。麦肯锡在《华尔街日报》刊登了全版广告来宣传这个新产品,这种宣传做法在之前的软件发布史上从未有过,而且价格高昂,大大突破了以前软件公司在宣传上的预算。米切尔当时还在创业,没有多少资金,却大把撒钱搞宣传,如果宣传不成功,产品不能顺利卖出,等待米切尔的或许就只有破产了。

幸运的是,新产品神秘的命名、组合的功能,以及在《华尔街日报》的全版广告,给用户留下了非常深刻的印象。而此时微软对标 VisiCalc 出品的 Multiplan 才刚刚发布不过一个月时间,就这样被米切尔以非常规的宣传方式压制得毫无声响。

大肆宣传之余,这个软件的功能也绝对不弱,Lotus 1-2-3 是第一款完全支持 640 KB 内存的电子表格软件。和 CP/M 只支持 64 KB 内存比起来,微软开发的 DOS 操作系统支持 640 KB 的内存,理论上来讲软件就应该能利用所有的 640 KB 内存吧?但微软自己开发 Multiplan 的时候,因为考虑到软件要在不同操作系统下都能运行,所以非常保守地使用了 64 KB 内存。而深知内存少性能差,没办法好好画图的米切尔,则采取了比微软激进得多的做法,那就是有多少内存用多少内存。这样一来,Lotus 1-2-3 不仅品牌响亮、功能全面,更是速度一流。

Lotus 1-2-3 还有一个特别的地方:在磁盘上,莲花公司不但存储了软件,还给用户存了一份软件使用说明书。这个做法和当时市场上动辄几百页的纸质说明书比起来,要先进得多,因为用户可以用电脑非常方便地检索所需信息了。

Lotus 1-2-3 似乎注定要在市场上大放异彩,它迅速占领了市场,打得 VisiCalc 毫无招架之力,而发布不久的微软 Multiplan 更是一点声响都没弄出来就挂掉了。因为当时拥有电脑的人并不多,市场总量有限,买了 Lotus 1-2-3 的人自然就不会再去买 VisiCalc,VisiCalc 的新客户越来越少,VisiCorp 渐渐入不敷出,三年后宣告破产。

Lotus 1-2-3 的成功,也让当时 PC 机的主宰者蓝色巨人 IBM 开始心心念念起来。原来 IBM 和微软的合作,尤其是 DOS 方面的合作非常愉快,而 VisiCalc 也是 IBM 在 PC 机上主推的几个软件之一。但是 Lotus 1-2-3 的全方位领先,让 IBM 看到也许未来不属于 VisiCalc,IBM 觉得应该扶持一下这个新崛起的莲花公司,以免 Lotus 1-2-3 只专注于苹果机的开发,让 IBM 的 PC 机失去机会。于是,IBM 也开始在机器上主推和预装 Lotus 1-2-3。

米切尔创业第一年推出的软件 Lotus 1-2-3,当年销售额就高达 5300 万美元,远超他几百万美元的预期,从而让莲花公司成功上市,这可说是史上最快的上市速度了。第二年,销售额就飙升到了 1.5 亿美元,第三年更是高达 2.5 亿美元。在此之前,从来没有任何公司凭借一款软件,以这样的速度在个人软件市场大爆发的。

公司成功了,米切尔的江湖地位也是急剧上升。1985 年,他的影响力迅速超过比尔 · 盖茨,成为当年最为炙手可热的人物。然而他却在 1986 年选择离开,他表示自己并不适合经营公司,也不喜欢权力,而是偏爱做自己内行的事,现在的工作已然变了味。

退出商业圈子后,他跑去 MIT 找了份访问教授的工作开始教书育人。不过安稳注定与他无缘,一年后他还是觉得软件开发有意思,出来开了一家叫作 On 的公司,一干就是三年,只是这家公司却没有重现莲花公司的风采。

莲花公司的故事,让我们看到了一个别具一格的智者,米切尔无论是创业、打造软件、宣传产品,还是激流勇退,都透露着各种不安分。作为创始人,他对莲花公司极为重要,但是莲花公司却留不住他。那么,靠一款产品一炮而红的这家公司,怎么才能在没有领袖的情况下长久存活呢?

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精选留言

  • 安乐天
    所以Lotus被IBM收购,被office超越,最后无人问津了,那么lotus有强大的背景,广泛的客户基础,为何没有战胜office,期待飞总的观点,我猜还是生态圈的霸主规则,对吗?
    2018-04-11