078 | WordStar:第一个字处理软件的故事

078 | WordStar:第一个字处理软件的故事

朗读人:秭明    09′29′′ | 4.35M

20 世纪 70 年代,王安电脑公司的字处理机应运而生。这是一种结合了电脑和打字机的机器,它可以让用户方便地在电脑上打字、修改,等文档成型以后再打印出来,这一过程节省了大量的纸张。这一功能类似于今天的字处理软件 Word,但那是一台特殊的电脑,软件硬件一起卖。

当初,给著名的个人计算机厂商 IMSAI 打工的西摩 · 鲁宾斯坦(Seymour Rubinstein)决定离职创业,MicroPro 公司由此诞生。西摩雇用了程序员约翰 · 巴纳比(John Barnaby)开发了一款主供研发人员使用的文字处理程序 WordMaster,因此有了第一桶金,但远远不够发家致富走向幸福生活的。

作为一个生意人,他很快把目光投向了通用字处理软件市场。首先,他搞到一份研究报告,其中详细分析了 IBM、王安电脑和施乐公司的字处理软件,各大厂商分别有一些什么功能一目了然。西摩开始让程序员巴纳比继续开发软件,补充添加各大软件厂商拥有的功能,并希望将产品打造成通用的字处理软件来销售。

因为当时最流行的操作系统是 CP/M,这个软件也是专门为 CP/M 编写的。为了区别于老款软件,西摩把软件改名为 WordStar。1977 年,个人计算机上的第一款通用字处理软件就这样诞生了。

软件非常成功,西摩自己公布的数据显示,差不多 8 个月内就卖了 5000 份!当时的软件市场毕竟不能与今天同日而语,买得起个人计算机的在全美国也是屈指可数,5000 份已经是个天文数字了。

1981 年绝对是 WordStar 发展过程中很重要的一年。这一年 IBM 推出了自己品牌的 PC 机,西摩紧跟“蓝色巨人”的潮流,迅速推出了在 IBM PC 机上运行的 WordStar,并将操作系统也换成了 DOS。就是这一年,WordStar 在个人文字处理市场上确立了统治地位。

WordStar 有哪些独特的地方呢?有一点特别知名,就是它最早提供了其他编辑软件所不具备的“所见即所得”功能。当然,这一功能在那时还比较简单,只是可以即时在屏幕上显示出斜体和黑体。但即便如此,也让它比起其他软件,包括专门的文字处理机器更受欢迎。

1983 年,一家相当于我们“全国报业十强”之一《计算机世界》的刊物,也就是著名的 BYTE 软件杂志宣称:WordStar 毫无疑问是 PC 市场上最为著名,并且很可能是最为广泛使用的字处理软件。同年,新发布的 WordStar 3.3,更让 MicroPro 占据了整个个人计算机软件市场 10% 的份额。

1984 年,MicroPro 上市,同时确立了自己在计算机软件市场的统治地位,成为全球公认最大的纯软件公司。这个名头后来被莲花公司和微软相继获得,但那是以后的事情了。1984 年的个人计算机软件市场,属于 MicroPro 和它的 WordStar。

俗话说得好,盛极而衰,这真的是“放之四海而皆准”的话。1984 年,也正是 WordStar 由盛转衰的开始。

我在研究一个又一个企业的发展历史时,总会发现很多企业成为了某个领域的世界第一,然后却转而衰败。只有少数企业,在多重领域不断厮杀,最终奠定了软件帝国的地位。所以,世界第一,其实并不是那么好当的。

WordStar 的烦恼首先来自于竞争对手。当时的竞争对手主要有两个:其一是成立于 1979 年的 WordPerfect 公司,它们的产品 WordPerfect 相当不俗;另外一个是在操作系统和编译器领域小有建树,想要进军应用软件市场的微软。

然而,WordStar 的问题更多还是来自于自身。当软件从 CP/M 挪到 DOS 操作系统,MicroPro 只是做了一个简单的移植:最初的版本并没有解决 CP/M 只能用 64 KB 内存,而 DOS 可以支持 640 KB 内存的事实。以至于用户发现,如果在内存里面创造一个虚拟磁盘,把文件复制进虚拟磁盘以后再用 WordStar 打开,速度要快无数倍,这让用户们很苦恼。

WordStar 的另一个主要问题还是软件成型得太早。早期因为还没有鼠标,软件操作需要通过快捷键来进行,而键盘上的快捷键往往是两三个键的组合,非常难记。当然 WordStar 也没有所谓的下拉式菜单,所以用户无法用鼠标选择菜单完成操作。

早年的时候功能不是很多,WordStar 的使用者也不需要记忆太多快捷键。但是等到 WordStar 的功能越来越丰富,要让 WordStar 顺利工作起来,使用者或者必须记熟所有的快捷键,或者只能随时查手册。而微软新推出的 Microsoft Word 已经开始支持鼠标和下拉式菜单,从而大大简化了用户入门使用的门槛。

伴随着竞争对手的产品越来越好入门,WordStar 自己却陷入了内斗。内斗的标志事件是 MicroPro 的 WordStar 核心开发人员离开 MicroPro,并创立了 New Star 公司。New Star 公司做的正是类似于 WordStar 的产品,在市面上直接和 WordStar 展开竞争。

现在已经无法考据其核心人员的离开究竟是何原因,比较靠谱的说法是政治斗争。而且,为什么一家公司的核心人员可以创立新公司,开发类似的产品,却不需要承担法律责任呢?或许你可以去研究下。这多半又是一起之前没有申请专利,导致知识产权不明确的案例。

于此同时,另外一件更为尴尬的事情即将发生。AT&T 当年作为美国最大的电话公司准备进军个人计算机市场。它打算推出一款基于 UNIX 操作系统的机器,并在自己的机器上配备一个办公软件。于是,AT&T 找了当时著名的 MicroPro,让其替自己开发一套基于 UNIX 的 WordStar。

AT&T 并不知情的是,WordStar 的核心开发人员早就离开 WordStar 去开设 New Star 创业了,而 MicroPro 也毫无 UNIX 的开发经验。当时 MicroPro 找到了某个程序员,这个人开发了 UNIX 下的 WordStar 仿制版,于是西摩决定将他招至麾下。

这个 UNIX 下的 WordStar 版本和公司已有的 WordStar 版本在功能上并不完全重合,具备了一个字处理程序需要的大部分功能,因此交给 AT&T 使用还是绰绰有余的。西摩觉得,要让两者统一起来代价太大,不如就拿这个 UNIX 版开始销售吧,并将这个软件命名为 WordStar 2000。

这款新软件是用 C 语言开发的,因为 C 语言在 DOS 和 UNIX 下均可以成功编译,所以 WordStar 2000 又同时出了 DOS 版,但正是这个决定让 MicroPro 陷入了两难的境地。

WordStar 2000 和 WordStar 各自有一些用户喜欢的功能,各自又都缺一些用户需要的功能。面临两选一的问题,用户们也很纠结。而这种“二选一”也让公司内部的所有资源,从开发到销售都一分为二。

公司内部这两个产品之间的利益争斗自不必说,而西摩所领导的公司因为 WordStar 核心开发人员的出走,也不具备技术力量在老 WordStar 里开发 WordStar 2000 那些备受用户欢迎的功能。这种全方位的内斗,加之任何一款产品都无法让用户完全满意,用户又不愿意同时购买两款产品,致使 WordStar 的市场占有率逐年下降。

西摩看到情况不对,赶紧以收购 New Star 公司的方式把之前核心人员重新召了回来,然后让这些老核心人员在 WordStar 的源代码上开发新版本 4.0。新版本的推出,让 MicroPro 暂时稳住了市场。

照理来说,接下来 MicroPro 应该开始整合 WordStar 和 WordStar 2000 两款软件,把优秀的软件功能都整合进一个新产品里去了。因为,这样既可避免用户的两难选择,也可以让公司的销售资源重新集中到一个产品下面。

但是事情并未这样发展,MicroPro 准备开发 WordStar 5.0。因为重新召回的那些核心开发人员,坚决抵制 WordStar 2000 的任何功能,并表示一定要推陈出新;即使不得不采用的合理功能,他们也要变着法子使用其他方式呈现给用户,并重新设计实现。

但是,原来这些功能在 WordStar 2000 里面的使用方式已经得到用户的普遍认可,WordStar 5.0 却偏偏要“吃螃蟹”,换作未被用户认可而且很可能是更难用的方式呈现软件功能。这个奇葩的政治斗争的产物 WordStar 5.0,后来因为极其难用,面市第一天就招来谩骂、恶评如潮。

WordStar 就这样被用户抛弃了。卖不出产品了,曾经的“全球软件老大”MicroPro 终于迎来了它破产的一天。MicroPro 的失败,真是应证了一句话:No Zuo No Die。

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精选留言

  • 逝水流年
    公司成功的路径往往只有一条,公司失败的路径却千奇百怪😄
    2018-09-30