001 | 西雅图IT公司之RealNetworks:一个帝国的兴衰(上)

001 | 西雅图IT公司之RealNetworks:一个帝国的兴衰(上)

朗读人:秭明    08′32′′ | 3.91M

互联网行业的每一次泡沫,都代表了一场旷日持久的血战。一场战争里,很多公司活下来了,有的甚至还披荆斩棘,发展成了独角兽;但也有很多公司在竞争中倒下了,哪怕它曾经是一个帝国;也有的只剩下苟延残喘,甚至消失在浩浩荡荡的历史发展大潮中。

我们必须说,互联网行业里时间的流速是传统行业的十倍,所以十年的时间可以让一个企业兴盛,十年的时间也可以让一个企业衰败。甚至于再过十年,一切烟消云散,没有人会再记起。

但很多时候,如果我们回过头去看历史,命运女神其实并非没有给予过机会,只是在命运降临的伟大瞬间,天才者能够把握机会,而庸碌之人则会葬送帝国。

比如,曾经连续错失了搜索、社交、移动的微软,在命运女神给予的最后一次机会降临时,以大毅力、大决心全力而进,所以今天在云计算的光辉下活了下来。

今天我要说的主角,就是一个曾经兴起,最终又倒下的帝国。

在西雅图派克市场周围一个不起眼的楼宇里面,有一家叫作 RealNetworks 的公司。这家公司既不起眼,也不知名。很多人一直认为,西雅图知名的企业,特别是知名的 IT 企业,不是微软就是亚马逊了。今天很少有人还记得这个曾经改变了整个互联网的 RealNetworks, 一个曾经在西雅图的名声绝不亚于前面两家,并且和微软战斗过多年的企业,一个本来可以取代今天的苹果,却已然倒下的大帝国。 对于我们中国人来说,如果提起所谓的 RM 或者 RMVB 视频格式,我想没有不熟悉的人吧?对,它们就是这家公司的产物。

RealNetworks 创办于 1994 年,创始人是罗布 · 格拉泽(Rob Glaser)。在创办这家公司之前,格拉泽在微软已经效力了十多年。随着微软的上市和不断拆分,作为微软的早期员工,他已经赚够可以花大半辈子的钱。

我们常说,衣食无忧之后一个人最想做的事情,除了休息,可能就是实现人生理想了,格拉泽估计也是如此。

格拉泽当时迫切需要解决一个互联网上的问题:网页怎么可以没有声音和视频呢?

在互联网内容空前繁荣的今天,我们可能很难想象格拉泽那个时代的互联网,彼时的上网体验是非常恶劣的。一只“猫”拨号 56 KB 的速度,最多提供 7 KB 的下载速度,而 7 KB 还要被这样那样地消耗掉一点,因此留给视频和语音的带宽不是一般得可怜。

对于很多技术人员来说,那种情况下去做视频、语音的在线服务,无异于异想天开。而且,由于带宽的限制,互联网当时还处在艰难生长的状态,互联网上面的资源非常少。被誉为互联网第一股的雅虎在登录纳斯达克上市的时候,也就雇用一些人,手工编辑整理一下全球互联网的信息就可以了。

在那样一个全球互联网的资源都可以用人力服务的年代,实现视频和语音的在线传播,真的是一个非常超前的想法。然而,格拉泽决定做这样一件事情。而且不单是有想法,他还有了技术解决方案。

在那个时代背景下来看,这无疑是非常值得敬佩的一个人。当然我们还有一句话,到底是“风口上的猪”,还是真英雄,只有等风平浪静以后才见分晓。可格拉泽至少看起来像一位英雄。

RealNetworks 凭借格拉泽的技术实现了在 56 KB 拨号的前提下,对音频和视频的在线播放。音频是首先实现的,然后是视频。当然,在那样的网络条件下,用户肯定无法体验到今天的大屏幕、高保真的画面和音质,他们能够看到的只是画面失真、音质一般的在线直播。

然而即便如此,这依然是一个非常了不起的成就。如果这件事情很容易做,为什么各大公司都没有办法提供类似的技术来实现呢?

RealNetworks 公司早期非常成功,虽然它的技术在今天看来其实并不新鲜,但当时绝对是具有划时代意义的。它做到了以往其他公司都做不到的成就。

其技术上主要是两个方面比较独到:其一是压缩算法很强,虽然失真得厉害,但是压缩以后比其他格式小很多,这就为互联网传播,尤其是速度很慢的第一代互联网传播图像和音频提供了基础;其二是它第一次在互联网媒体播放上引入了流媒体的概念,RealNetworks 的技术可以做到一边下载一边播放。

我们今天去看,这个流媒体的思想已经遍地开花了,但那时却绝对是创新性的一项技术。在这两项技术的基础上,RealNetworks 还有一点特别厉害,它可以根据网络带宽的好坏,来动态地调整传输的视频、声音的质量。当网络带宽好的时候,用户就可以看到更清晰的视频,网络带宽不好的时候,那就只能将就了。这种自适应能力,在当时互联网发展早期是非常有利的,也是在很长一段时间里独此一家的技术。

RealNetworks 凭借着他们精湛的技术,在 1995 年的时候就通过音频转播了西雅图水手和纽约洋基棒球队的比赛,这场比赛为这家公司赢得了巨大的声誉。在这之后,它又第一次在互联网上转播了 NBA 的视频比赛。我想这可能为格拉泽后来进入视频订阅打下了基础。NBA 比赛的转播在当时非常轰动,其效应对于互联网的发展演进起到了巨大的推动作用。

在 RealNetworks 成立的前几年,这家公司的技术发展非常迅猛,之后这家公司迅速上市。然后,股票“飞”起来了,从 1998 年登陆纳斯达克以后到 2000 年大概涨了近 40 倍。2000 年顶峰的时候,其市值超过现在 Twitter 的市值,这还没有算上通货膨胀的影响。

在当年来看,RealNetworks 当然还比不上当时微软、英特尔、思科那么庞大,但却已经是一个不折不扣的大鳄了。据统计,在 2000 年的时候,整个美国互联网上有关视频直播的内容超过 85% 使用了 RM 格式。

然而,这是 RealNetworks 确立统治地位的一年,也是 RealNetworks 由胜转衰的一年,格拉泽从此以后再也没有见过这么高的股票了。

在 RealNetworks 如火如荼般开展业务的时候,格拉泽的老东家开始眼馋了。

有钱的地方大家谁都想要来插一脚,微软也不能免俗,于是转即杀入了媒体这一行,推出了后来著名的 Windows Media Player。微软的手段在这场战争里也表现得淋漓尽致,如同对待网景公司一般,再次采用了一贯的免费加捆绑策略。

Windows Media Player 推出来就是免费的,而 RealNetworks 最新的播放器则需要 40 美元来购买;微软的流媒体服务器也是免费的,而流媒体服务器在 RealNetworks 却是当时最重要的赢利点。当时市面上除了 RealNetworks,就是微软的 Windows Media Player 和苹果的 QuickTime,但是这两个竞品的策略都是免费。这大致就是当时的市场状态了,一个优秀但收费的产品,外加两个不算优秀却免费的竞品。

要是不出意外,就如同微软 IE 对网景公司的战争一样,前者靠着免费策略击垮了后者,然后占据了主流的位置,从此以后就可以横行天下开始收费。

这无疑是微软希望看到的,但不是 RealNetworks 想要面对的。

诚然,微软当时有司法部的压力是没错,只是那个时候的比尔 · 盖茨做生意也是相当得“野蛮”,似乎显得不给别人留活路。微软来势汹汹,格拉泽和 RealNetworks 也必须面对,这场战争的胜负对双方来说都非常重要。

当然,现在你我已经知道了结果,但可以换个角度想一下,如果你是那个时候的格拉泽,你会怎么应对呢?欢迎在评论区留言与我讨论。

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精选留言

  • bluze
    改变商业模式:由卖软件改为卖会员、卖内容的商业模式,类似今天腾讯视频的模式。
    2018-05-28
  • bladestobe
    技术本身有一定的门槛,这个门槛具有一定的时效性。后来者迟早会跨越这个门槛。所以从技术的发展趋势来说,单纯的靠技术来赚钱和建立技术壁垒是不可取的。剩下的就是要建立除技术壁垒之外的关于用户、内容及至产业链的壁垒。
    2018-08-29
  • Heart_K
    双线,一面推出比微软和苹果质量稍好的免费版,另一面推收费的高端订制版。或者干脆和微软和苹果合作,让两家公司入股,就像搜狗为知乎和腾讯提供搜索一样。
    2018-01-31
  • 泰稳
    听了一路,确实有些可惜,可是谁能保证一个领导者能永远方向正确呢?!这一点也许RealNetworks应该向华兴学习,公司到了一定规模,就组织一个靠谱的顾问团队,给自己定期做体检,及时发现问题和解决问题。
    2017-11-07
  • self-discipline
    1.先期的技术壁垒是先发优势,但是竞争对手发现有利可图后,在人力和资源充裕时,技术壁垒比较容易突破的.所以需要不加固技术壁垒,不断领先于对手
    2.如果不是你死我活的话,那么就让对手参与进来,然后一起参与同一行业的建设中,比较难,为了蛋糕要分给别人呢,这个需要看领导者本身的才能
    2018-10-09
  • fang
    技术开源,吸收更多的开发者一起系统创新,提供更优质的服务,留住用户。可以打价格战,赚取用户流量,获取大量用户,有用户就有价值
    2018-07-04
  • 金子
    喜欢飞总的文字,看了前两段,即刻路转粉!
    2017-10-19
  • Zolynn
    收获很多
    2017-09-29
  • 天宇
    播放器降价,在线版免费,但有广告…穿越者的思路吗?开始做视频网站,布局内容和版权。
    2018-10-08
  • liangjf
    略感遗憾,晚来了。在我看来,如今做技术最重要的是 建立技术社区,拥有良好的技术生态,扩大使用范围,提高服务质量。
    2018-10-03
  • 蓝声强
    谢谢飞总,扩展不少思路
    2018-07-22
  • 翼吹雪
    提供比微软稍好的产品,这块是不够的,因为微软可以轻松通过广告,捆绑等方式吸引大量的客户。参考米聊和微信。想要在巨头竞争的情况下存活甚至成为独角兽,要有独门秘籍才行
    2018-05-27
  • bobgogo
    微软凭借操作系统的优势享了大半辈子的福,也滋生了娇懒之气,在移动操作系统的角逐中再也没有立锥之地
    2018-05-11
  • 人工智能小王子
    从满足用户需求角度出发,成立一家免费提供播放器的公司,产品队标微软,苹果,比他们好一点点~
    2017-12-10
  • InfoQ丁晓昀
    精彩!
    2017-10-26
  • 赵成
    跌宕起伏,写的好精彩!
    2017-10-21
  • anyou
    早起pc必装软件之一
    2017-10-19
  • 郭蕾
    谢谢飞总。
    2017-09-25
  • JIA
    这个故事挺有趣的,希望有更多好内容!
    2017-09-22